La Cina sta scommettendo in grande su un’altra alternativa ai motori a gas: le auto a metanolo


Oggi, l’azienda leader nella produzione di metanolo dall’anidride carbonica è Carbon Recycling International, un’azienda islandese. Geely ha investito in CRI nel 2015 e hanno collaborato per costruire la più grande CO del mondo2-per alimentare una fabbrica in Cina. Quando è in funzione, potrebbe riciclare 160.000 tonnellate di CO2 emissioni annuali delle acciaierie.

Il potenziale per una produzione pulita è ciò che rende desiderabile il metanolo come combustibile. Non è solo un modo più efficiente di utilizzare l’energia, ma anche un modo per rimuovere la CO esistente2 dall’aria. Per raggiungere la carbon neutrality entro il 2060, come ha promesso la Cina, il Paese non può mettere tutte le uova nello stesso paniere, come i veicoli elettrici. Rendere popolare l’uso del combustibile a metanolo e la produzione pulita di metanolo potrebbe consentire alla Cina di raggiungere il suo obiettivo prima.

Il metanolo può andare oltre le sue sporche radici?

Ma il futuro non è tutto brillante e verde. Attualmente, la maggior parte del metanolo in Cina è ancora prodotta dalla combustione del carbone. In effetti, la capacità di alimentare le auto con carbone anziché petrolio, di cui la Cina non ha molto, è stata una delle ragioni principali per cui il paese ha perseguito il metanolo in primo luogo. Oggi, le province cinesi che guidano gli esperimenti con auto a metanolo sono anche quelle che hanno abbondanti risorse di carbone.

Ma come dice Bromberg, a differenza di gas e diesel, almeno il metanolo ha il potenziale essere verde. La produzione di metanolo potrebbe avere ancora oggi un’elevata impronta di carbonio, proprio come la maggior parte dei veicoli elettrici in Cina sono ancora alimentati da elettricità generata dal carbone. Ma c’è un percorso per passare dal metanolo prodotto dal carbone al metanolo prodotto da fonti rinnovabili.

“Se questa non è un’intenzione, se le persone non hanno intenzione di perseguire il metanolo a basse emissioni di carbonio, non si vuole davvero implementare il metanolo”, afferma Bromberg.

Il carburante a metanolo presenta anche altri potenziali inconvenienti. Ha una densità di energia inferiore rispetto alla benzina o al diesel, richiedendo serbatoi di carburante più grandi e pesanti, oppure i conducenti potrebbero dover fare rifornimento più spesso. Ciò impedisce anche efficacemente l’uso del metanolo come carburante per aeroplani.

Inoltre, il metanolo è gravemente tossico se ingerito e moderatamente se inalato o quando le persone ne sono esposte in grandi quantità. Il potenziale danno è stato una grande preoccupazione durante il programma pilota, anche se i ricercatori hanno concluso che il metanolo non si è rivelato più tossico per i partecipanti del gas.

Oltre alla Cina, anche altri paesi, come Germania e Danimarca, stanno esplorando il potenziale dei combustibili a metanolo. La Cina, tuttavia, è almeno un passo avanti rispetto al resto, anche se rimane una grande domanda se replicherà il suo successo nello sviluppo di veicoli elettrici o se seguirà il percorso di un altro paese con una grande industria automobilistica.

Nel 1982, la California ha offerto sussidi alle case automobilistiche per produrre oltre 900 auto a metanolo in un programma pilota. L’amministrazione Reagan ha persino spinto per l’Alternative Motor Fuels Act per promuovere l’uso del metanolo. Ma la mancanza di sostegno e il calo del prezzo della benzina hanno impedito ulteriori ricerche sul carburante a metanolo e i conducenti, sebbene generalmente soddisfatti delle prestazioni delle loro auto, si sono lamentati della disponibilità di carburante a metanolo e dell’autonomia inferiore rispetto alle auto a benzina. La California ha ufficialmente interrotto l’uso delle auto a metanolo nel 2005 e da allora non c’è stata alcuna sperimentazione negli Stati Uniti.

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